Investigan comportamiento metalúrgico en lixiviación con agua de mar

Con el objetivo de generar información experimental a nivel de laboratorio sobre el comportamiento metalúrgico de diferentes minerales de cobre en el proceso de lixiviación con agua de mar, la investigadora del Centro de Investigación Tecnológica del Agua en el Desierto, Isabel Gutiérrez, intenta predecir la respuesta metalúrgica y sus posibles impactos en la cadena de producción de cobre, de manera de proponer el reemplazo total o parcial del agua industrial por agua de mar. Para lograr este propósito, como principales actividades se consideran el estudio del estado del arte sobre el uso de agua de mar, a través de recopilación de información; la búsqueda y caracterización de especies mineralógicas de cobre representativas de la zona de estudio; y el estudio de la influencia del agua de mar sobre el grado de lixiviación. Este último, por medio de pruebas en laboratorio.

Sobre el uso de agua de mar en procesos hidrometalúrgicos, la investigadora precisó que el uso de agua de mar no es reciente, “en Chile se usa hace mas de 30 años, en los procesos de lixiviación y en la concentración de minerales, ya sea directa o desalinizada. Sin embargo, es importante tener presente dos barreras relevantes: Por un lado, el transporte del agua de mar y, por otro, el impacto de la composición del agua de mar sobre el proceso”.

El proyecto esta focalizado en la Región de Antofagasta y se eligió como zona de estudio para obtener las muestras “minerales de cobre oxidado”, la zona costera, específicamente minerales que ingresan a la planta de beneficio de Enami-Taltal, José Antonio Moreno, que actualmente procesa minerales de cobre oxidados, vía lixiviación, con una producción anual de 2400 toneladas/año de cátodos. “Las muestras obtenidas corresponden a zonas mineras que representan los mayores proveedores de la planta”, explicó Gutiérrez.

En cuanto a las conclusiones ya obtenidas, la científica explicó que la carga iónica del medio, asociado a un incremento de la densidad y viscosidad de la solución, tiene un efecto en la recuperación de cobre. “Lo que dificulta el proceso de difusión del lixiviante a través de la ganga en la que se encuentra ocluida la especie de cobre. A la luz de estos resultados, en general, en operaciones de lixiviación de óxidos de cobre con agua de mar, se espera una disminución de la recuperación de cobre, que posiblemente será significativa en la medida que exista una menor liberación de las especies valiosas desde la ganga que las contiene, en particular cuando posee una baja porosidad”, señaló.

Fuente / MINERÍA CHILENA

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